Ropa de montaña: una cuestión de química

Durante la búsqueda de información para el anterior artículo de este Blog, hubo un dato que encontré en varias ocasiones y que consiguió despertar mi curiosidad: la utilización generalizada de los Perfluorocarbonos (PFCs) en la fabricación de material técnico de montaña. Pero… ¿Qué son los PFCs? ¿Para qué sirven? ¿Por qué los utilizan las empresas de material de montaña? ¿Qué consecuencias tienen sobre el medio ambiente? Con la intención de arrojar un poco de luz sobre este asunto, trataré de responder a estas y a otras preguntas en las próximas líneas.

En noviembre de 2012 Greenpeace publicó un informe en Alemania (“Chemie für jedes Wetter” – Literalmente: “Química para todo tiempo”) donde denunciaba el uso generalizado de estas peligrosas sustancias químicas llamadas PFCs en el proceso de elaboración de la ropa de montaña. Empresas líderes del sector como North Face, Jack Wolfskin, Patagonia, Marmot, Vaude, etc. siguen usando en mayor o menor medida los PFCs.

Los PFCs son una familia de compuestos químicos que  debido a sus enlaces de carbono y flúor, tienen unas propiedades físicas muy peculiares (impermeables, antiadherentes, ignífugos, etc.). Lamentablemente, estos enlaces químicos son tan estables que apenas resultan biodegradables, lo que los convierten en unos potentes y peligrosos contaminantes.

En la fabricación de la ropa técnica de montaña se utilizan principalmente de dos maneras:

    1. Para la elaboración de la membrana interna impermeable. Gracias a su estructura microporosa, esta membrana producida con PFCs es resistente al agua y transpirable. La  más famosa es el Gore-Tex, fabricada con un fluoropolímero (PTFE), más conocido como Teflón.
    2. Para el “Durable Water Repellent” o tratamiento repelente de la superficie del tejido. Las chaquetas técnicas de hoy en día son resistentes al agua e incluso a las manchas de aceite y grasa. Esto lo consiguen gracias a un tratamiento exterior realizado con PFCs, que es el que logra que las gotas de agua resbalen por la superficie como si fueran perlas. El objetivo de este tratamiento es evitar la saturación de agua de la capa externa, que provoca un descenso de la capacidad de transpiración de la prenda.

(Foto: mi vieja chaqueta todavía conserva el tratamiento impermeabilizante exterior).

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PROBLEMÁTICA

Greenpeace denuncia en su informe que durante la fabricación del material textil técnico, y con la ya mencionada utilización de los PFCs durante la cadena de producción, las fábricas vierten al medio ambiente (principalmente al agua) estos compuestos. Al ser apenas biodegradables e incluso acumulables en el cuerpo humano (bioacumulables), se detectan en muestras de sangre en todo el mundo, e incluso hasta en los hielos polares. Algunos estudios recientes en humanos han demostrado su implicación directa en daños al sistema inmunológico e incluso en una mayor incidencia de cáncer, ya que pueden afectar al sistema hormonal. En esta web de la empresa Nikwax  encontraréis una información más detallada sobre este tema, que incluye las referencias a diferentes estudios realizados.

Los PFOS (un tipo de PFCs, ver glosario al final), están prohibidos en la Unión Europea desde 2008, aunque con excepciones (el sector textil es una). En Estados Unidos no está prohibido su uso, aunque sí está regulada la concentración máxima de estas sustancias químicas en el agua potable. La «Enviromental Protection Agency» (EPA) dice en su informe de Mayo de 2012 que faltan más estudios que confirmen con certeza los posibles efectos adversos en humanos (la mayoría de estudios lo han demostrado en animales) y que para determinados usos muy técnicos, según indican, todavía no hay alternativas reales. De lo que no deja ninguna duda la EPA es de que se acumulan en el cuerpo humano, donde según informan pueden estar hasta 4 años. (Documento completo de la EPA sobre este tema en inglés, Marzo 2014)

ALTERNATIVAS

Hoy en día, ya tenemos alternativas en el mercado libres de PFCs y de prestaciones similares. La alternativa a la membrana PTFE (Gore-Tex) es la membrana de poliéster (por ejemplo Sympatex). La empresa Jack Wolfskin también ha desarrollado su propia membrana impermeable de poliuretano libre de PFCs: Texapore (aunque siguen usando PFCs para el DWR). Para el tratamiento exterior impermeable libre de PFCs, ya tenemos productos de empresas como Nikwax, Purtex o Schöeller.

Actualización noviembre 2017: las siguientes marcas han dejado de utilizar completamente los PFCsFjällräven (Suecia), Pyua (Alemania), R’Adys (Suiza), Rotauf (Suiza), Dannah (Inglaterra) y Paramo (Inglaterra).

RESUMEN

Este es un tema muy complejo en el que lo único que está claro es que falta transparencia y sobra hipocresía. Muchas de las empresas de artículos deportivos de montaña venden una imagen idílica de deportistas con su material en entornos naturales de gran valor ecológico, mientras que en los procesos de fabricación de estas mismas prendas se contamina gravemente de manera sistemática. Por eso, entre otras razones (costes, etc.), la mayor parte de la producción se realiza en países como China o Bangladesh, donde los estándares medioambientales son muy bajos en comparación con la Unión Europea.

Por otra parte, sería injusto no reconocer que muchas empresas están haciendo esfuerzos para producir más ecológicamente. Por ejemplo, Vaude ya sólo utiliza membranas impermeables de poliéster (Sympatex) y los productos repelentes e impermeabilizantes de Nikwax son todos libres de PFCs. En cualquier caso, pienso que se deberían tomar las siguientes medidas:

      1. Aumentar la información. Las empresas de outdoor deberían ser más transparentes, comprometerse seriamente con la protección del medio ambiente a través de una producción lo más sostenible posible e informar públicamente (por ejemplo en su web) de su postura ante la utilización de los PFCs y de otros contaminantes que puedan afectar a la cadena de producción.
      2. Sustituir progresivamente todos los productos que contengan PFCs por una alternativa más ecológica. Como se ha visto, ya existen otras opciones menos perjudiciales para la naturaleza y con productos que no se acumulan en el cuerpo humano.
      3. Como usuarios: usar las prendas técnicas el mayor tiempo posible es fundamental. Antes de comprar, pensar el uso que le vamos a dar (subir al Everest o pasear al perro por el parque) porque quizás no necesitemos una prenda tan técnica. Informarnos activamente y apoyar a las empresas que más se comprometen con la protección de la naturaleza.

GLOSARIO para perderse lo menos posible…

Fluorocarbonos: compuestos químicos con enlaces carbono-flúor. Los PFCs (Perfluorocarbonos) forman parte de esta familia. Los CFCs (Clorofluoroarbonos) también forman parte de esta gran familia de compuestos, inicialmente se usaban como refrigerantes en las neveras, pero cuando se demostró que destruían la capa de ozono, fueron prohibidos por el protocolo de Montreal.

Perfluorocarbonos (PFCs): familia de compuestos perfluorados, en los cuales han sido sustituidos los átomos de hidrógeno por flúor. Forman parte de estos compuestos los PFOA, los PFOS, los PFHxA, los fluoropolímeros, etc.

Perfluoroctano (PFO): encontramos de dos tipos, el PFOA y el PFOS. Usados ampliamente para el DWR (“Durable Water Repellent”) o tratamiento exterior de las prendas técnicas. El PFOS (Sulfonato de Perfluoroctano) es un compuesto muy poco degradable y bioacumulable. Dada su peligrosidad está prohibido en la Unión Europea desde 2008, pero con excepciones. En la industria textil, por ejemplo, se permite su empleo desde 2009 en hasta 1μg por metro cuadrado de tejido (Convención de Estocolmo). Por el contrario, el uso del PFOA no ha sido todavía regulado.

Perfluorohexano (PFHxA): de cadena más corta que el PFO (6 carbonos en lugar de 8) es utilizado para el DWR por varios fabricantes de prendas de montaña con el fin de sustituir a los controvertidos y peligrosos PFOs. Sin embargo, hay estudios que también apuntan a que son igualmente peligrosos y contaminantes.

Fluoropolímeros: el más utilizado por la industria del Outdoor es el Teflón o Tetrafluoretileno (PTFE), usado para fabricar la membrana impermeable de la mundialmente conocida marca comercial Gore-Tex. La empresa Gore, que se encarga de su comercialización, se justifica en su página web:

«Ningún proceso de fabricación está totalmente libre de emisiones e impacto medioambiental; sin embargo, la división textil de W. L. Gore & Associates realiza esfuerzos importantes para minimizar el efecto de nuestros procesos de fabricación en el medio ambiente».

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Si bien es cierto que en toda fabricación hay un impacto ambiental, no es menos cierto que hoy en día ya existen alternativas más ecológicas y menos contaminantes que el uso de los PFCs, y esto es algo que la empresa Gore debería empezar a tomar en consideración. No quiero dejar de recordar lo ocurrido con las sartenes: hace unos años el teflón era fantástico porque impedía que se pegase la comida y ahora resulta que estas sartenes son peligrosas porque a determinadas temperaturas y según las condiciones, liberan sustancias que pueden ser cancerígenas. Actualización febrero 2014: el pasado mes de diciembre, la empresa Gore emitió un comunicado diciendo que ha dejado de utilizar el PFOA en la producción de su membrana PTFE. Lamentablemente, siguen utilizando PFHxA. Actualización febrero 2017: la empresa GORE se ha comprometido a eliminar todos los PFCs de su cadena de producción en un programa de dos fases que concluye en el año 2023.

Poliéster: material derivado del petróleo, lo cual no es ideal al ser este un recurso natural limitado, pero permite reciclar el producto y no utiliza PFCs. Una membrana impermeable realizada con poliéster es la comercializada por Sympatex.

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FUENTES

    1. “Chemie für jedes Wetter” – Greenpeace Deutschland, Octubre 2012
    2. Fluorocarbonos – Nikwax.
    3. „Vier Wochen danach: Was bleibt von der Greenpeace Detox-Campaign?“ – Blog Gut Gerüstet von Jan-Christoph Rudowicz.
    4. Emerging Contaminants Fact Sheet – PFOS ans PFOA – United States Enviromental Protection Agency (May 2012).
    5. Wikipedia para el resumen del glosario.

La marca VAUDE ejemplo de sostenibilidad

En noviembre de 2011 en la ciudad de Düsseldorf se entregaban los premios alemanes de la sostenibilidad. En la categoría de pequeñas y medianas empresas con una mejor «estrategia sostenible de futuro», la conocida marca de artículos de montaña VAUDE era premiada con un meritorio tercer puesto general, siendo la primera marca deportiva. Esta empresa familiar alemana, cuya sede se encuentra en el Lago Constanza, recibía así un merecido reconocimiento a su labor por convertirse en una de las empresas de material deportivo más sostenibles del mundo.

Además, la web Rank a Brand, probablemente la más completa para comparar la sostenibilidad de las empresas en diferentes ramas, le otorga su primer puesto en el sector de ropa deportiva outdoor, incluso por delante de la empresa americana PATAGONIA, que en los últimos años ha sido siempre un referente de sostenibilidad, con campañas publicitarias en las que incluso pedían a sus clientes que no compraran sus chaquetas si realmente no las necesitaban (Don’t buy this Jacket – Patagonia)

Pero ¿qué acciones concretas están llevando a cabo los gestores de VAUDE para ser una empresa líder en sostenibilidad e incluso ser galardonados por ello?

Vaude

RESPONSABILIDAD SOCIAL

Desde el año 2010 VAUDE es miembro de la Fair Wear Foundation , que es una iniciativa destinada a mejorar las condiciones de los trabajadores de las fábricas textiles en todo el mundo y que anualmente audita y controla a las empresas que forman parte de la misma.

La asociación austriaca que coordina la Clean Clothes Campagne , le otorga a VAUDE el máximo nivel de los 5 que tiene, en cuanto a transparencia y condiciones de los trabajadores en sus fábricas, que se encuentran entre otros países en China, Vietnam, Bulgaria, etc.

MEDIO AMBIENTE

Además de compensar gran parte de sus emisiones de CO2 (aunque todavía no todas)  con proyectos a través de myclimate,  VAUDE tiene la línea de artículos «Green Shape», los cuales han sido elaborados en al menos un 90% con material reciclado o con algodón BIO. Más de la mitad de los productos llevan también el sello de la empresa suiza Bluesign, que con sus controles certifica que están fabricados con compuestos químicos que cumplen unos estándares bastante estrictos para no contaminar el agua ni dañar la salud de los trabajadores. Greenpeace  critica que esta certificación de Bluesign todavía admite el uso del Flúor en la fabricación de material, el cual, como veremos más tarde, es un compuesto muy dañino para el medio ambiente.

VAUDE también colabora con la asociación para la defensa de la naturaleza WWF ,  ya que un 1% de los beneficios generados por la línea «Green Shape» se destinan como donación a esta asociación.

TODAVÍA QUEDA MUCHO POR HACER

La principal crítica que se puede hacer a VAUDE es también extensible al resto de fabricantes de artículos de montaña, y se basa en el uso de los  Fluorocarburos como impermeabilizantes textiles (los encontramos principalmente en las membranas de Gore-Tex y en el tratamiento químico que llevan las prendas técnicas en la superficie). Los Fluorocarburos son unos compuestos químicos que tienden a romperse muy lentamente en el medio ambiente y se consideran contaminantes orgánicos. Los más conocidos son los CFCs (clorofluorocarburos) usados antiguamente en sprays y neveras, que se prohibieron mundialmente al quedar demostrado que destruían la capa de ozono.

Greenpeace ha publicado a finales de 2012 un exhaustivo informe en Alemania, donde analiza todos los compuestos químicos de 14 chaquetas y pantalones de primeras marcas outdoor (North Face, Jack Wolfskin, Marmot, Patagonia, Vaude, etc.). La conclusión es clara, y es que practicamente todos los fabricantes siguen usando y contaminando el agua en mayor o menor medida con estos peligrosos compuestos hidrófugos, a pesar de que existen alternativas de tejidos impermeables libres de Flúor como por ejemplo el Sympatex. Falta transparencia y un verdadero compromiso del sector para la no utilización de  los compuestos químicos derivados del flúor en la cadena de fabricación.

Las buenas noticias son que actualmente VAUDE ya sólo oferta  productos con membranas impermeables de Sympatex  y además tienen como objetivo publicado renunciar completamente al uso de los fluorocarburos. Su margen de mejora está en encontrar una alternativa libre de flúor al llamado «Durable Water Repellency» ( el ya mencionado tratamiento superficial de las prendas ) y con la que puedan ofrecer prestaciones de similar calidad. Actualización: esta alternativa ya existe, por ejemplo la empresa Nikwax ofrece tratamientos impermeabilizantes para tejidos completamente libres de PFCs.

Vaude etiqueta

RESUMEN

VAUDE está apostando firmemente por la sostenibilidad en el competitivo negocio del material deportivo de montaña, demostrándolo con acciones concretas y no sólo con intencionadas campañas de greenwashing. Sin embargo, todavía queda mucho camino por recorrer, sobre todo en la protección de la naturaleza y aumentando los estándares laborales de sus trabajadores de las fábricas en Asia.

Los usuarios también tenemos nuestra parte de responsabilidad, ya que no tiene sentido comprar una chaqueta diseñada para condiciones meteorológicas extremas cuando sólo queremos ir a pasear al parque, y son materiales cuya elaboración tiene un alto costo medio ambiental.